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Le triple avantage de nourrir les moutons avec des cultures de couverture

Le triple avantage de nourrir les moutons avec des cultures de couverture

PHOTO: Lani Estill

Alors que nos cultures de couverture de trèfle rouge, de pois, d’avoine et de fève ont germé, je me suis demandé: les moutons peuvent-ils faire paître des cultures de couverture? Oui, mais les espèces de cultures de couverture et les mélanges sont importants.

Fournir des aliments pour le bétail presque gratuitement est l'un des nombreux avantages de semer des cultures de couverture. Ces plantes entrent également en concurrence avec les mauvaises herbes, protègent la surface du sol, ajoutent de l'azote dans le sol et conservent l'eau tout en améliorant le drainage. Tout cela rend les cultures de couverture populaires, mais il y a plus à considérer quand il s'agit de l'alimentation des moutons. Les systèmes de ruminants peuvent être délicats et les brebis gestantes à la fin de l'automne et en hiver, période critique pour une bonne nutrition.


Comment fonctionne le pâturage des cultures de couverture?

La géographie et la saison déterminent le moment où les cultures de couverture sont semées. Dans le Midwest, c'est généralement en août ou en septembre, mais aussi tard qu'en octobre ou novembre dans les régions les plus douces de l'Ouest.

Le pâturage commence après la fin de la croissance des cultures de couverture, lorsque les plantes n'absorbent plus les éléments nutritifs du sol. Comme d'habitude, les moutons peuvent être confinés par une clôture électrique portative et gérés à un taux de chargement qui a du sens pour la terre, une moyenne d'environ 16 à 24 moutons par acre.

Les moutons peuvent faire paître les cultures de couverture dans la neige légère, mais l'hiver n'est pas le seul moment où le pâturage des cultures de couverture a de la valeur. Les cultures de couverture doivent éventuellement être supprimées pour permettre aux cultures de légumes et de céréales de pousser. Avec les pratiques conventionnelles, les cultures de couverture sont généralement enlevées avec le travail du sol par tracteur ou l'application d'herbicide. Les deux coûtent de l'argent et se font au détriment de la santé des sols.

Bénéfice mutuel du pâturage

Le pâturage des cultures de couverture crée des opportunités de partenariats mutuellement avantageux entre le bétail et les agriculteurs. L'agriculteur souhaite que le sol retienne mieux les nutriments et augmente les rendements futurs des cultures. L'éleveur de moutons veut un fourrage bon marché, riche en nutriments et exempt de parasites ainsi que la possibilité de se reposer sur ses propres pâturages, généralement broutés. Un éleveur de moutons peut ne pas avoir beaucoup de terres pour les cultures de couverture, tandis qu'un agriculteur peut avoir des terres qui bénéficieraient des cultures de couverture ainsi que du pâturage.

Dans ce scénario, l'éleveur de moutons peut fournir les semences et l'engrais, tandis que l'agriculteur fait l'ensemencement et permet à l'éleveur de moutons d'accéder à la terre. Les gens, la terre et les moutons en bénéficient tous.

Quelles cultures de couverture sont les meilleures?

Les agriculteurs doivent tenir compte de quelques facteurs: la fertilité et l'état du sol, le rendement et la valeur nutritionnelle des moutons. Regardez ce qui se passe avec le sol, ce que vous voulez que la culture de couverture fasse, et quelle culture de couverture pourrait faire ces choses tout en nourrissant les moutons.

Brassicas et avoine: le meilleur des deux mondes

Certaines recherches agricoles peuvent nous orienter dans la bonne direction. Les travaux de la Michigan State University suggèrent que les mélanges de radis sont meilleurs pour les sols à faible fertilité. Les mélanges navets / radis conviennent mieux aux sols à fertilité plus élevée, ainsi qu'aux contextes dans lesquels l'engrais est appliqué.

La même étude a examiné le contenu énergétique des régimes alimentaires des cultures de couverture et a constaté qu'une digestibilité élevée est la clé de la valeur fourragère des moutons. Les brassicas (radis, navet, rutabaga) ont une digestibilité extrêmement élevée et une faible teneur en fibres. L'ajout d'avoine ajoute des fibres, qui fournissent un nutriment complémentaire pour compenser les perturbations digestives potentielles, comme cela peut arriver si les moutons broutent seuls les brassicas.

Les cultures de couverture surpassent les prairies

Des recherches menées au Hettinger Research Extension Center de l'Université d'État du Dakota du Nord ont comparé deux mélanges de cultures de couverture avec des prairies mixtes, pour 180 brebis Rambouillet en gestation. Le pâturage des cultures de couverture a donné lieu à un gain quotidien moyen significativement plus élevé chez les brebis gestantes que dans le pâturage des prairies mixtes au début de l'automne.

Le pois des champs bat le mélilot

Jasmine Westbrook, de la Montana State University, a comparé le pâturage des moutons aux méthodes conventionnelles de fin de culture de couverture sur deux cultures de couverture: le pois de grande culture et le mélilot jaune. Les espèces de cultures de couverture importaient au moment de la résiliation. L'état des pois de grande culture a été une triple victoire: les moutons l'ont terminé et ont pris du poids, et la couverture du sol a été maintenue. Il n'en est pas de même pour le mélilot jaune: ni le travail du sol ni les moutons n'y ont mis fin efficacement. En résumé, le pâturage des cultures de couverture peut mettre fin aux cultures de couverture de manière efficace, fournir une valeur nutritive aux moutons et améliorer les rendements des cultures céréalières suivantes - mais les résultats varient selon les espèces de cultures de couverture.

Bien que variables, les cultures de couverture pour le pâturage des moutons présentent des rendements économiques et une diversité accrus. À ce stade de l'année, de nombreuses cultures de couverture ont déjà été semées et cultivées. Néanmoins, cela vaut la peine de planifier la saison prochaine, de demander au Père Noël des graines de pois et de brassica pour votre ensemencement, et de voir si un voisin a semé des cultures de couverture que vos moutons pourraient faire paître.


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