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Apprenez à connaître l'émeu, qui était autrefois considéré comme un rival du bœuf

Apprenez à connaître l'émeu, qui était autrefois considéré comme un rival du bœuf

PHOTO: Shutterstock

Qu'est-il arrivé à la mode des émeu? Dans les années 1990, il semblait que l'émeu serait l'alternative de viande rouge la plus maigre et la plus verte qui donnerait à l'industrie du bœuf une réelle concurrence. Mais le marché a plongé brutalement et les éleveurs américains ont abandonné, euthanasié et même libéré des milliers d'émeus. Certains éleveurs avaient perdu des investissements à cinq chiffres dans les oiseaux reproducteurs. Si vous envisagez de prendre les émeus comme bétail de niche, assurez-vous de comprendre leur comportement naturel et de pouvoir subvenir à leurs besoins distincts.

Avez-vous rencontré un émeu?

La plupart des gens n’en ont pas vu de près, et c’est pour une bonne raison. Même si les émeus sont innocemment curieux des humains, ils sont un animal domestique très récemment, et leur instinct de combat ou de fuite ressemble plus à un combat ou à une course (parce qu'ils sont incapables de voler). Ils ont peu de prédateurs naturels, dont beaucoup ont disparu, mais ces instincts d'autodéfense sont aussi acérés que les griffes qui font basculer leurs orteils de 15 cm au bout de jambes extrêmement puissantes qui sautent et donnent des coups de pied.

Les émeus sont originaires d'Australie, où il était illégal d'élever commercialement des émeus jusque dans les années 1990. Les grands oiseaux sont sauvages dans l'arrière-pays depuis environ 80 millions d'années, survivant et migrant à travers divers écosystèmes, y compris les prairies, les bois et les garrigues. Ils broutent une grande variété de types de plantes, mangent des herbes, des fruits, des graines et des pousses, ainsi qu'un large éventail d'insectes. Plutôt que le bec pointu d'un oiseau prédateur ou même celui d'un poulet qui picore le sol pour trouver des graines, l'émeu a un bec plus souple qui convient bien au pâturage.

Petites ailes, grandes jambes

Les émeus appartiennent au groupe des oiseaux de grande taille et incapables de voler appelés ratites, qui comprend également les autruches, les casoars, les kiwis et les nandous. À l'âge de 6 mois, les émeus peuvent mesurer jusqu'à 6 pieds et peser jusqu'à 150 livres. Ils peuvent vivre jusqu'à 30 ans et produire des œufs pendant environ la moitié de leur durée de vie.

Chez les émeus, la nature a redistribué le pouvoir que la plupart des oiseaux ont sur leur sternum pour voler. Environ la même quantité de muscle qu'il faudrait à un oiseau de cette taille pour battre ses ailes est présente dans les pattes massives et fortes au lieu des ailes. Le poids de ces gros corps qui martèlent le sol est amorti par des fémurs poreux et pneumatiques, qui sont les seuls os du corps de cet oiseau qui ressemblent à ceux des oiseaux en vol. De plus, des coussins épais garnissent le bas des pieds des émeus. Ces pieds sont connus pour briser les clôtures métalliques ou simplement sauter par-dessus.

Comme d'autres animaux qui survivent dans des climats rigoureux tels que le chameau, les émeus sont tolérants à la sécheresse. Leurs plumes ont deux textures avec au moins deux fonctions. Des plumes douces et moelleuses près du corps isolent l'oiseau et le protègent de la surchauffe; des plumes plus longues et filiformes les recouvrent et donnent une apparence herbeuse qui fait un bon camouflage. Leurs yeux ont des membranes nictitantes pour se protéger du vent et du sable. Les émeus ont également des adaptations pour le temps sec et froid; leurs voies nasales complexes emprisonnent et condensent l'humidité de l'air et ajoutent encore plus d'eau à un système de stockage interne. Une autre similitude avec les chameaux est le coussin de stockage gras de l'émeu sur son dos et sa capacité remarquable à maintenir une température corporelle stable malgré les changements extrêmes de temps.

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Contrairement à la plupart des espèces d'oiseaux, les femelles mettent des étalages pour attirer les mâles et se battent agressivement avec les femelles concurrentes. Les émeus mâles construisent le nid et, à part la ponte, font tout le maternage typique. Ils développent une plaque à couvain, incubent des œufs, nourrissent les poussins et défendent farouchement leurs petits. Les émeus femelles sont souvent promiscuité et s'accouplent avec quelques mâles différents, dont certains s'occupent des œufs d'autres pères. Les émeus ne sont pas des animaux très sociables et ne forment pas de troupeaux à moins qu’ils ne migrent. Cependant, ils forment des liens familiaux étroits car les deux parents élèvent un poussin jusqu'à ce qu'il soit complètement grand.

Malgré tout le battage médiatique qui entourait le marketing de l'émeu il y a deux ou trois décennies, le gros oiseau s'est à nouveau évanoui en marge des petites fermes. Peut-être que c’est mieux ainsi. Le krach boursier a peut-être été une dure leçon, mais nous devrons peut-être apprendre que certains oiseaux doivent rester sauvages et courir librement, quelle que soit la quantité de viande qu'ils transportent.


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